Whistleblower съди Дюк, твърди, че докторите са помогнали за спечелването на безвъзмездни средства в размер на 200 милиона долара

В петък през март 2013 г. изследовател, работещ в лабораторията на изтъкнат белодробен учен от университета Дюк в Дърам, Северна Каролина, беше арестуван по обвинение в присвояване. Изследователят, биологът Ерин Потс-Кант, по-късно се призна за виновен за отсипването на над 25 000 долара от здравната система на университета Дюк, закупуване на стоки от Амазонка, Уолмарт и Target десетина фалшиви разписки за легитимиране на нейните покупки. Държавен съдия в крайна сметка наложи глоба и я осъди на пробация и обществено обслужване.

Тогава неприятностите на Потс-Кант се влошиха. Служителите на херцога погледнаха по-отблизо работата й и не харесаха това, което видяха. Петнадесет нейни доклади, които се занимават предимно с белодробна биология, вече са изтеглени, като много известия цитират „ненадеждни“ данни. Няколко други са променени с частично оттегляне, изразяване на загриженост или корекции. И миналия месец американски окръжен съд разпечатва дело за подаване на сигнали за подаване на сигнали от бивш колега на Потс-Кант. Той обвинява изследователката, нейния бивш ръководител и университета, че включва измамни данни в приложения и доклади, включващи над 60 безвъзмездни средства на стойност около 200 милиона долара. Ако бъде успешен, костюмът, произведен по силата на федералния Закон за фалшивите искове (FCA), може да принуди херцога да върне на правителството до три пъти повече от размера на недобре получените средства и да доведе до изплащане на многомилионни долари на свирката.

Случаят с херцог „би трябвало да изплаши всички [академични] институции в цялата страна“, казва адвокат Джоел Андрофи от Berg & Androphy в Хюстън, Тексас, който е специализиран в съдебни спорове за фалшиви искове. Изглежда, че това е един от най-големите костюми на FCA, които някога са били съсредоточени върху нарушенията на научните изследвания в академичните среди, казва той, и ако успее, може да „отвори шлюзовете“ за други случаи на подаване на сигнали.

Делата за фалшиви искове, известни също като qui tam suits, са все по-голяма част от правния пейзаж на САЩ. Съгласно закон от 1863 г. гражданите, подаващи сигнали за нарушения, могат да се обърнат към съда от името на правителството, за да се опитат да възстановят федералните средства, които са получени чрез измама. Победителите могат да печелят големи печалби, получавайки до 30% от всяка награда, а останалите отиват на правителството. Злоупотребите подадоха рекордни 754 случая на FCA през 2013 г., а само миналата година спечелиха близо 600 милиона долара. Междувременно американското правителство е възстановило повече от 3, 5 милиарда долара годишно от случаите на FCA през последните години.

Сравнително малко от тези случаи са насочени към изследователски университети (вж. Карето по-долу); много твърдят, че са измама в здравеопазването или военните програми. Но това се променя. FCA "все по-често се използва за насочване на предполагаеми измами в различни сфери от индустрии, включително научни изследвания и академични среди", казва адвокатът Сюзан Джафе Блум от LLP Winston & Strawn в Ню Йорк. Въпреки че неотдавнашните съдебни решения предполагат, че държавните университети могат да имат някаква защита от временните дела, тъй като са държавни образувания, частните институции не го правят. Единадесет частни университета, включително Дюк, са сред първите 25 получатели на федерално финансиране за академична наука през последното десетилетие.

Изтеглящ часовник

Делото „Дюк“ се съсредоточава върху твърденията на биолога Джоузеф Томас, който според документите на съда се присъедини към отдела по биология на Дюк през 2008 г. През 2012 г. Томас се премести в белодробното отделение, където Потс-Кант работи при Уилям Майкъл Фостър, разследвайки как замърсителите влияят на дихателните пътища на тялото. След като Потс-Кант беше пуснат в отпуск през 2013 г., белодробното отделение проведе разследване на данните, предоставени от лабораторията на Фостър, според съдебното дело. (Дюк не е публикувал резултатите от разследването.) Разследващите анализирали сурови данни, преизчислени резултати и повторни експерименти, според костюма. Томас, който казва, че е участвал в прегледа, твърди, че други рецензенти и служители на белодробното отделение са му казали, че Потс-Кант е докторирал почти всеки експеримент или проект, в който тя е участвала. Понякога, твърди костюмът, тя не е излагала мишките на правилните експериментални условия или изобщо не е провеждала експериментите. Друг път, твърди Томас, Потс-Кант е провеждал експериментите, но е променял данните, настройвайки ги, за да съответстват на хипотезата или да увеличат статистическата им значимост.

Томас, който вече не работи в Дюк, твърди, че Фостър и други хора в Дюк са били наясно с тревогите, породени от работата на Потс-Кант още преди началото на разследването. Има очевидни червени знамена, твърди той. Например, тя прекара много по-малко време в изпълнение на изследователска задача, отколкото се изисква от също толкова опитен изследовател. И поне един външен човек повдигна въпроси относно нейните данни на научна среща. Но университетът отказа обхвата на това, което знаеше от федералните агенции за финансиране, тъй като подаде доклади за съществуващи безвъзмездни средства и кандидатства за нови, твърди делото.

По-конкретно Томас твърди, че от 2006 г. херцог е получил най-малко 49 безвъзмездни средства на стойност 82, 8 милиона долара от Националните здравни институти (NIH), Агенцията за опазване на околната среда и други агенции, „които са били пряко предпоставки и / или произтичащи от нарушенията на изследователската дейност и измамата. на Потс-Кант и / или лабораторията Фостър. " И той твърди, че докторите са помогнали на други институции да спечелят 15 допълнителни безвъзмездни средства на стойност 120, 9 милиона долара от NIH. (Тези безвъзмездни средства, които използват лабораторията на Дюк за някои изследователски задачи.)

Фостър не отговори на искания за коментар по случая. Томас - който е представен от брат си Джон Томас от Джентри Лок LLP в Роанок, Вирджиния - не би коментирал и до Потс-Кант не можеше да се стигне. В изявление говорителят на херцог Майкъл Шьонфелд казва, че служителите научили за "несъответствията" в данните на Потс-Кант едва след като е било открито присвояването й през 2013 г. "Въпреки че пълният обхват на действията на г-жа Потс-Кант не е бил известен по това време, Херцог уведоми няколко правителствени агенции през юни 2013 г. за въпроса и незабавно започна официално научно разследване за нарушение, както се изисква от федералния закон ", заяви той. "Оттогава херцогът предоставя обширна информация на правителството по отношение на въпросните субсидии и ние ще продължим да сътрудничим с тяхното разследване." (Правителството не се присъедини към случая, но може по-късно.)

Адвокат, който не е свързан със случая, казва, че може да се сблъска с препятствия. Въпреки че големият брой изтегляния подсказва, че Томас може да изпълни изискването на FCA, че съществува "лъжливост", може да е по-трудно да се покаже, че включването на измамни данни е било от ключово значение за спечелването на безвъзмездните средства, друг съществен аспект на случая на FCA, казва Тори LLP от Foley & Lardner в Бостън. "Важна концепция", казва тя, е, че "можете да имате нарушение на изследователската дейност, без да имате невярно твърдение."

Алисън Маккук е редактор на Retraction Watch със седалище във Филаделфия, Пенсилвания. Тази история е създадена в сътрудничество между Science и Retraction Watch.