NEON екологична обсерватория отново в криза: Топ учени се отказват, Battelle пожари консултативен съвет и висши ръководители

Учен от NEON облече кула във Вирджиния през 2015 година.

Тревър Фрост

NEON екологична обсерватория отново в криза: Топ учени се отказват, Battelle пожари консултативен съвет и висши ръководители

От Джефри Мервисджан. 9, 2019 г., 18:00 ч

Екологичната обсерватория за половин милиард долара, изградена от Националната научна фондация на САЩ (NSF), отново е в смут, точно когато преминава от строителство към операции.

Шарън Колинг, главен учен и главен изследовател на Националната екологична обсерваторна мрежа (NEON), подаде оставка вчера, след като изпълнителят на проекта, Мемориалният институт Бател, уволни двама висши ръководители без нейно знание или съгласие. В рамките на часове Battelle разпусна 20-членния комитет от външни учени, които съветват проекта, отклонявайки се от това, което някои членове на консултативния комитет казват, че може би е била масова оставка в подкрепа на Collinge.

Базирайки се в Боулдър, Колорадо, NEON наближава завършването си като съоръжение на 81 обекта, предназначено да доведе екологията в ерата на големите данни. Но тя е имала проблемна история. Той беше предложен преди близо 20 години от тогавашния директор на NSF Рита Колуел и много еколози отдавна поставят под въпрос неговата стойност. Строителството най-накрая започна през 2012 г., но през 2015 г. NSF отстрани изпълнителя, след като продължаващите проблеми с управлението поставиха проекта доста зад графика и значително надхвърлиха бюджета.

Battelle спечели договора през 2016 г. и е широко кредитиран за право на кораба. До края на 2018 г. тя беше приключила работа на всички, освен на един от обектите. Проектът сега се очаква да достигне 10 милиона долара под ревизирания, по-висок бюджет за строителство от 469 милиона долара.

В края на ноември 2018 г. служителите на NSF нарисуват розова картина на NEON в презентация пред надзорния й орган - Националния съвет за наука. „Намираме се на сантиметри от финалната линия за строителство“, заяви Джоана Торноу, изпълняваща длъжността ръководител на дирекция „Биология“, която управлява проекта. "Но ние не почиваме на лаврите си, докато преминаваме към операции", добави тя.

„Чувствам, че сме на много щастливо място“, извика членът на отпътуващия съвет Инес Фунг, който ръководеше специален панел, създаден да поддържа близки раздели на NEON. „И с нетърпение очаквам много големи открития.“

Това все още може да се случи. Но събитията от миналата седмица поставиха поне временна амортисьор на подобни чувства. На 4 януари ръководители от нестопанска организация със седалище в Колумб пристигнаха в централата на NEON, за да предадат някои мрачни новини. Ричард Леонард, който беше надзирал поворота от корпоративния офис на Батъл, беше пуснат заедно с еколога Уенди Грам, старши мениджър, който беше смятан за сърцето и душата на научния състав. След минути бяха изведени от сградата.

Трети старши мениджър в Боулдър подаде оставката си няколко седмици по-рано. Рик Фарнсуърт, който беше ръководил строителния проект, напусна NEON, за да стане помощник директор за управление на програми в Националната радиоастрономическа обсерватория, подкрепяно от NSF съоръжение в Западна Вирджиния със седалище в Шарлотсвил, Вирджиния.

Промените отразяват новата фаза, в която NEON навлиза, казва Патрик Джарвис, старши вицепрезидент на Батъл по маркетинг и комуникации. „Тъй като изместваме фокуса си, решихме да оптимизираме нашата управленска структура, за да използваме най-ефективно нашите средства“, казва той.

Не ми беше дадено правомощието да бъда успешен.

Шарън Колинг, бивша от Националната екологична обсерваторна мрежа

Колинг, която пристигна в NEON през февруари 2018 г. от Университета на Колорадо в Боулдър, където е наемен професор по екологични изследвания, казва, че не е знаела за предстоящите действия на персонала. Това беше последното в поредица от разработки, което обаче почувства подкопаване на способността й да ръководи обсерваторията и се оказа последната слама.

„Не ми бе дадено право да успея“, пише тя в писмо от 8 януари до служители на Бател, в което обявява решението си да се върне в университета. Тя казва, че Бател й е обещал, че ще има право да „разпределя човешки и финансови ресурси“, докато изпълнява задълженията си като директор на обсерваторията и главен учен. Акциите на персонала от 4 януари са явно нарушение на това споразумение, казва тя.

Ролята на научния директор е гнойна язва от най-ранните дни на NEON. Половин дузина висши учени бяха дошли и си отидоха, докато проектът се бореше да постигне правилния баланс между своите научни и конструктивни компоненти.

Консултативният комитет за наука, технологии и образование на NEON (STEAC) посочи необходимостта от изясняване на ръководната роля в няколко от своите полугодишни доклади на Battelle. През септември 2018 г. тя предупреди, че „трябва да се уточни ясна командна верига за научни, финансови и кадрови решения“ и да стане прозрачна. “Той също така предложи решение:„ Вземането на решения трябва да се ръководи от науката и директора на обсерваторията трябва да бъдат упълномощени да ръководят тези усилия за вземане на решение. "

Battelle заема различно мнение. В своя отговор от 29 октомври 2018 г. на последния доклад на STEAC, той благодари на групата за приноса, но заяви, че корпоративната му политика не позволява такова делегиране на пълномощия на някой, който не е служител. Забелязваме, че тъй като е в противоречие с доброто управление, Battelle не прави разрешение на подизпълнителите да изпълняват решение за персонала, нито задължава финансово Battelle, пише той.

Collinge казва, че й е бил предложен шанс да се присъедини към Battelle по време на преговори за позицията, но вместо това е избрал споразумение, подобно на NSF rotator, в което академиците отиват в отпуск за няколко години, за да се присъединят към NSF. Механизмът позволява на преподавателите да запазят академичното си положение.

Първоначалното й двугодишно споразумение с Бател призова за преглед на състоянието й през февруари 2020 г. Вместо това Колинг напуска NEON утре и очаква да се върне в кампуса на Боулдър на 1 февруари.

Юджийн Кели, почвен учен от Университета на Колорадо във Форт Колинс, се връща за втори път като свой най-добър учен временно. Кели беше временно изпълняващ длъжността по време на прехода на проекта към новия си изпълнител, а главният учен на Battelle Майк Кулман казва, че Kelly s задължително познава този забележителен и сложен проект го прави идеален да изпълнява функциите на главен учен, докато националното търсене за постоянен директор на обсерваторията.

Решението на Battelle за разпускане на STEAC стана като пълна изненада към комисията, казва Тревис Хюксман, нейният съпредседател. Растителен физиолог от Калифорнийския университет, Ървайн, Хюксман казва, че е мислел, че Бател и NEON са се преместили на място, където Шарън ще бъде отговорна и че събитията от изминалата седмица са били шок на всички нас. Той казва, че той е дълбоко обезкуражен от оставката на Колинг на силен лидер.

В имейл вчера до членовете на STEAC, Кулман описа уволнението на панела като естествен прогрес на проект, преминаващ от строителство към операции. Предоставяне на съзряването на проекта NEON, уместно е да се преразгледа хартата на нашата външна консултативна група, пише Кулман. Battelle ще разработи нова харта и ще състави нова консултативна група в съвсем близко бъдеще, която сега ще се приведе в съответствие с новите приоритети, които идват с пълно функциониране на мрежата и променящите се нужди на изследователската общност.

Хюксман оспорва предположението, че настоящият комитет не е бил подходящ за планиране на бъдещето на NEON . Наскоро прехвърлихме няколко нови членове и засилихме капацитета си да служим на NEON, докато се движеше напред, казва той.

Но въпреки решението на Battelle, Хюксман не е изпипал потенциала на NEON s. Моя цел, той казва, все още помага да NEON да бъде успешен.