НАСА изгражда телескоп за откриване на астероиди, които заплашват Земята

НАСА предлага да продължи напред с телескоп, който да забележи астероиди на потенциален сблъсък с Земята. Той се основава на този предложен проект - Близоземната обектна камера.

НАСА / JPL-Caltech

НАСА изгражда телескоп за откриване на астероиди, които заплашват Земята

От Пол VoosenSep 23, 2019 г., 14:15 ч

НАСА върви напред с планове за пускане на инфрачервен телескоп, който може да открие астероиди по сблъсък с Земята. Стартирането му може да дойде до средата на следващото десетилетие, заяви днес Том Зурбухен, асоцииран администратор на НАСА за науката във Вашингтон, окръг Колумбия, по време на заседание на консултативен комитет на агенцията.

Мисията за наблюдение на околоземния обект, която ще струва от 500 до 600 милиона долара, се разраства от дългосрочни планове за близоземната обектна камера (NEOCam), предложена за първи път от NASA s Лаборатория за реактивни двигатели (JPL) в Пасадена, Калифорния, преди близо 15 години. Такъв обхват е от съществено значение за изпълнение на конгресното изискване НАСА да открие 90% от всички потенциално опасни астероиди и комети с диаметър най-малко 140 метра до края на 2020 г. Телескопът вероятно ще завърши с друго име, но мисията е същото, казва Марк Сайкс, главен изпълнителен директор на Планетарния научен институт в Тусон, Аризона, и член на научния екип на NEOCam . Тук няма независим или нов космически кораб или оперативен дизайн. Тази мисия е NEOCam.

Въпреки че НАСА няма да спази конгреса на срока на Конгреса, свързан с каквото и да е финансиране, комбинация от инфрачервен телескоп и Големия телескоп за синоптични изследвания - наземно съоръжение, изградено в Чили, в крайна сметка ще го превърне в реалност, казаха това лято в доклад на Националните академии на науките, инженерството и медицината във Вашингтон, окръг Колумбия. Телескопът, работещ в инфрачервения спектър, е от съществено значение, според изследователите, тъй като миналото десетилетие е показало, че тъмните астероиди, които са почти невидими във видимата светлина, но изпъкват в инфрачервения спектър, са по-обилни, отколкото някога се е смятало. „Има много наистина тъмни астероиди навън“, казва Джей Мелош, планетарен учен от университета Пърдю в Уест Лафайет, Индиана, и автор на доклада. „Това изтласква нуждата от инфрачервена система.“

Изграждането на инфрачервения телескоп обаче може да изисква увеличаване на годишния бюджет на НАСА за 150 милиона долара за планетарна отбрана. Повечето от тези пари сега отиват за мисията за двойно астероидно пренасочване (DART), изградена от лабораторията за приложна физика на университета Джон Хопкинс в Лоръл, Мериленд. Зададен за изстрелване през 2021 г., DART се стреми да провери дали е възможно да се отклони пътя на астероид. Не е ясно дали комисионерите в Конгреса ще последват ръководството на НАСА и също ще финансират новия инфрачервен телескоп.

Мисията също така отбелязва може би първия път, когато НАСА предприе предложение за мисия, разработено от външна група, за една от нейните конкурентни научни програми и предложи да я изпълни вътрешно, казва Сайкс. Този ход може да преработи ролята на Ейми Майнцер, астроном от университета в Аризона в Тусон, която ръководи NEOCam, тъй като е предложена за първи път, и нейния научен екип. Майнцер, който наскоро се премести от JPL в лунната и планетарната лаборатория на университета, щеше да служи като главен изследовател на мисията.

"Чувам [днешните новини] едновременно с всички останали", казва Майнцер, който служи в Консултативния комитет за планетарни научни изследвания на НАСА, който заседава днес във Вашингтон, окръг Колумбия. "Звучи, че НАСА е заинтересована да се стреми към това, което Мисля, че е страхотно. … Това е проблем, който си струва да се реши. ”Ролята, която тя и нейният университет ще играят, все още не е разработена.

През последните 15 години, с подкрепата на НАСА, екипът на Mainzer е усъвършенствал електрониката и сензорите, които ще захранват телескопа. За разлика от предшестващия инфрачервен телескоп, широкоформатното инфрачервено проучване (WISE), сензорите NEOCam ще могат да работят без активно охлаждане, когато са паркирани на L1, стабилна зона на изравняване, балансирана между гравитацията на Земята и слънцето. Междувременно инженерите драстично понижиха "тъмните токове" на своите детектори, лъжлив шум, който се получава, когато детекторите работят дори при черно-тесни условия.

Не всички са почитатели на плановете на NEOCam. Натан Мирволд, технологичен милиардер и бивш ръководител на технологичните технологии на Microsoft в Белвю, щата Вашингтон, повреди сред статистиките, използвани от Mainzer и други, за да генерира диаметри на астероиди от наблюденията на инструмента WISE. Мандатът на конгреса, приет през 2005 г., който NEOCam е предназначен за решаване, също изглежда все по-без значение. Една промяна е, че сега изследователите смятат, че астероидите с диаметър по-малък от 140 метра също представляват потенциално сериозни заплахи за Земята, отчасти защото биха могли да генерират вредно цунами. „Целта, дефинирана [от Конгреса], не представлява някакъв праг, който представлява успех, ако го постигнете срещу неуспех, ако не го направите“, казва Алън Харис, планетарен учен от MoreData в Ла Канада, Калифорния. „Това е просто произволен показател в полето за игра.“

Решението на НАСА да продължи телескопа идва след смущаващ епизод това лято, съобщаван по-рано този месец от BuzzFeed. Агенцията и наземните телескопи не успяха да идентифицират до последния момент бавно движещо се футболно игрище с големина астероид, наречено 2019 OK, минаващо само на 65 000 километра от Земята. Не е ясно дали NEOCam би открил този астероид, въпреки че се очаква да изследва и астероиди под прага от 140 метра.

Добър ход на НАСА е да премести телескопа от портфолиото си за финансиране на науката, добавя Харис. Планетарните учени се съмняват, че NEOCam ще даде важни нови изследвания, подозрение, което вероятно ще я дерайлира в минали състезания. Това обаче не прави получаването на тези данни по-малко полезно за обществото, казва Мелош. It е нещо, което наистина трябва да направим, той казва. Той може да не е абсолютно най-добрата наука, но има повече от живота, отколкото от научното познание.

Това е развиваща се история.