Пробите на GM Mosquito за изпитване на щамове в проекта, финансиран от Гейтс

Преди около година в дивата природа бяха пуснати генетично модифицирани (GM) комари и те летяха под световния радарен екран до миналата седмица. На 11 ноември британската компания Oxitec обяви, че е провела първото в света малко изпитание на открито с трансгенни комари Aedes aegypti на карибския остров Голям Кайман през есента на 2009 г., последвано от по-голямо проучване там миналото лято.

Изпитванията са предназначени да тестват дали такива дизайнерски комари могат успешно да се използват за борба с диви комари, които предават заболявания като треска на денга. Съобщението, направено на брифинг за пресата в Лондон, обърна противниците на ГМ комарите и изненада много изследователи в областта на генетичния контрол на насекомите.

Някои се питат защо компанията остава мама толкова дълго, наричайки я стратегическа грешка, която осигурява на критиците на генетичната модификация свежи боеприпаси. "Не мисля, че са си направили услуга", казва Барт Нолс, медицински ентомолог от Амстердамския университет. „Това може да предизвика отклонение.“

Лука Алфи, главен научен директор на Oxitec, казва, че "напълно отхвърля" схващането, че имало нещо тайно в процеса, който е добре известен сред населението на острова от 50 000 души, според него, "но просто не е качен в международен план".

Учените отдавна обсъждат как и кога да извършат първото тестово освобождаване на трансгенни комари, предназначени да се борят с болестта на човека. Те предполагат, че могат да предизвикат ожесточена съпротива от противниците на генното инженерство. Поток от документи и доклади твърди, че освобождаването на всеки генетично модифициран комар трябва да бъде предшествано от години на внимателно основание, включително изчерпателен публичен дебат за спечелване на сърцата и умовете на местното население. Но малко от това е направено в процеса на Каймановите острови, казва Алфи, защото правителството не счете за необходимо.

Но тази липса на публичен дебат не е добре за сътрудниците в голям международен проект, в който Oxitec е ключов член за разработване и тестване на GM комари. Програмата, финансирана от безвъзмездна финансова помощ от 19, 7 милиона долара от Фондация Бил и Мелинда Гейтс и ръководена от Антъни Джеймс от Калифорнийския университет, Ървайн, е прекарала години в подготовка на проучвателен сайт в мексиканския щат Чиапас за изследвания в клетките и възможно бъдещо издание на друг щам от комари Oxitec. Работата включва обширни диалози с групи от граждани, регулатори, академици и фермери. Проектът, едно от големите предизвикателства на Гейтс в глобалното здраве, "никога няма да пусне GM комари по начина, по който Oxitec направи сега в Гранд Кайман", казва Джеймс.

Oxitec е получил 5 милиона долара от програмата Гейтс, но съдебният процес за Големия Кайман не е част от това. „Като частна компания те могат да променят своя собствена програма“, казва Джеймс, въпреки че това евентуално би могло да навреди на полето като цяло. "Трудна е ситуацията", казва той.

Основната идея на Oxitec, създадена от Алфи, докато в университета в Оксфорд през 90-те години на миналия век, е да освободи огромна бройка от лабораторно отглеждани мъжки комари, оборудвани с ген, който убива всяко потомство в ларва или зрялост. Когато мъжките се чифтосат с жени от естествена популация, няма потомство и ако трансгенните мъжки се чифтосват по-често от естествените, популацията на комарите ще намалее или дори ще се срине.

Първото малко полево проучване, предназначено да провери дали мъжете могат да се съревновават с естествените си колеги, е направено на Гранд Кайман през ноември и декември 2009 г., казва Алфи. По-голямо проучване, проведено между май и октомври тази година, тестваше потискащите популацията на насекомите сили. В това проучване размерът на населението на тестовата площадка от 16 хектара спадна с 80% a „пълен успех“, каза Алфи по време на среща на Американското дружество за тропическа медицина и хигиена в Атланта на 4 ноември.

Алфи подчертава, че при проектирането на изпитанието Oxitec е работил с отдела за изследвания и контрол на комарите (MRCU) на Каймановите острови, британска задгранична територия. Съдебният процес спазва правилата на новия законопроект за биологична безопасност на територията, който все още не е влязъл в сила, казва Алфи. Въпреки че не е имало заседания на кметството или публични дебати, MRCU изпраща информация за проучването до местните вестници. MRCU също публикува промоционално видео за проекта в YouTube, но в клипа не се споменава, че комарите са трансгенни. MRCU не може да се достигне за коментар.

Световната здравна организация (СЗО) изготвя насоки за освобождаване на трансгенни комари, процес, който ще отнеме поне още 3 месеца, казва Йея Туре, ръководител на иновативни интервенционни контролни интервенции в СЗО. Туре казва, че е знаел за процеса в Гранд Кайман и че не е наясно с никакви грешки от страна на Oxitec.

Медицинският ентомолог Вилем Такен от Университета Вагенинген в Холандия посочва, че макар и трансгенни, комарите на Oxitec са програмирани да нямат потомство, което прави изключително малко вероятно да се разпространят нововъведени гени - една от основните проблеми на противниците на GM. Но екологичните групи оплакват това, което смятат за липса на откритост. "Ако тези комари са напълно безопасни, тогава защо хъшове?" казва Гурмит Синг, председател на Центъра за околна среда, технологии и развитие в Малайзия, където Oxitec се надява скоро да започне и полево изпитание.