Завършването на проблемната екологична обсерватория ще струва 35 милиона долара повече

Националната научна фондация (NSF) се съгласи да похарчи 35, 5 милиона долара повече, за да завърши своята Национална екологична обсерваторна мрежа (NEON). Това довежда общите разходи за проблемния проект, който вече е намален в обхвата и се забави с една година, до 469 милиона долара.

Служители на НФС твърдят, че допълнителните пари за строителство няма да изтръгнат съществуващите изследователски програми в областта на биологията. Вместо това агенцията ще използва средства, предназначени за поддръжка и експлоатация, но не изразходвани, тъй като проектът е извън графика.

Въпреки това, NSF все още може да се сблъска със сериозна криза на разходите по пътя. Новият изпълнител на проекта, Мемориалният институт на Бател, обеща, че всички 81 обекта в цялата континентална мрежа ще качват данни, които учените да използват до декември 2017 г. И тогава NSF ще трябва да разбере по-добре какво ще предприеме оперира обсерваторията, казва Мария Зубер, председател на надзорния орган на NSF, Националния съвет за наука, който тази седмица подписа допълнителните разходи.

„Ние просто искаме това нещо да е завършено, за да може да започне да се занимава с наука“, казва Зубер, вицепрезидент за научни изследвания в Масачузетския технологичен институт в Кеймбридж. „Бордът изцяло подкрепя NEON и искахме да му дадем всички шансове да успее. Но Бател се е съсредоточил върху строителството. Ние нямаме еднаква увереност в това, което ще струва да работи. "

NEON е замислен през 2000 г. от бившия директор на NSF Рита Колуел като нов начин за събиране на огромни количества данни от 20 различни екологични области, които обхващат редица сухоземни и водни системи. Подходът породи разгорещен дебат в рамките на екологичната общност и учените прекараха няколко години в бъркане на детайлите и сглобяване на организация NEON Inc., която да управлява проекта от Боулдър, Колорадо. До началото на строителството през 2012 г. обаче, NEON Inc. вече беше претърпяла няколко промени в ръководството и се бореше да получи разрешенията за ползване на земята и околната среда, необходими за повече от 100 обекта, на които ще бъдат разположени инструменти за цели 30 години.

Поредица от неотдавнашни доклади на вътрешния надзорен орган на NSF, които подчертават нередностите в разходите при NEON Inc., направиха конгресен контрол и генерираха натиск върху NSF да предприеме действия. Вече под пистолета заради очакваното превишаване на бюджета за 80 милиона долара и закъсненията в планирането, NSF реши миналото лято да прекрати проекта, като отпадна дългосрочен експеримент с потока и седем градски обекта. През декември 2015 г. тя отстрани NEON Inc., а през март агенцията избра базираната в Columbus Battelle за управление на проекта.

Новият изпълнителен директор на проекта, Рич Леонард, казва, че около половината от допълнителните 35, 5 милиона долара са резултат от оценката на NSF за това, което ще е необходимо за получаване на необходимите разрешителни за шепа екологично чувствителни обекти на Хаваи и Калифорния. По-голямата част от останалите ще бъдат използвани за изравняване, добавя той, след като преходът към нов изпълнител забави напредъка на няколко фронта.

Леонард посочва няколко малки победи, откакто Бател се появи на борда. NEON е близо до спечелването на разрешение за започване на инсталиране на кули, експериментални съоръжения и поддържащи сгради на гора и тревни площи на големия остров Хаваи, казва той. Екипът му също е намерил начин да си позволи оригиналните планове на NEON за експлоатация на три-самолетен флот, който би осигурявал годишно въздушно покритие на всеки обект. И той обещава да представи обновена научно-консултативна комисия на годишната среща на август на Екологичното общество на Америка, което се надява да направи голяма стъпка към поправяне на разбити връзки с научната общност.

Ан Маглиа, която ръководи проекта в подразделението за биологична инфраструктура на NSF, казва, че Бател е спечелила високи оценки за точните си оценки на разходите, темповете, с които е достигнала скорост и общите бизнес практики. Тя също така посочва последните обществени семинари, които да помогнат да се очертае как NEON би направила наука, след като строителството приключи.

Научното ръководство на NEON все още е в ход. Евгений Кели, почвен учен в Колорадоския държавен университет, Форт Колинс, в момента е на половината от своето 2-годишно пребиваване като главен учен на проекта. Леонард казва, че Battelle е най-добрият начин да се придвижите напред, включително дали да се направи Kelly s visiting слот на постоянна и постоянна позиция.

Зубер казва, че тази седмица бордът се изправи пред лесен избор между изтеглянето на щепсела или осигуряването на допълнително финансиране. Разходите за закриване са подобни на това, което ще струва завършването, казва тя. (NSF казва, че ще са необходими 113 милиона долара, за да завърши изграждането на NEON и 80 милиона долара за прекратяване на проекта.) И всички ние вярваме в стойността на науката, която NEON ще направи. срочните оперативни разходи, които представляват следващото голямо предизвикателство за NSF, отбелязва тя. NSF трябва да намали текущата си оценка между 60 милиона и 80 милиона долара годишно, казва тя, преди бордът да вземе каквито и да било решения дали експлоатацията на NEON вреди на други програми в дирекцията по биология.

Ако оперативните разходи се превърнат в проблем, тогава може да говорим за друго отстраняване, казва тя. Но нека се изгради, и тогава можем да разгледаме отблизо как да управляваме влиянието на NEON върху останалата част от био-бюджета.